A commentary on the Australian Bushfire

By Clare Jones

(This account has been written from notes I made whilst following ABC coverage of our fire season for 5 months. This experience subdued my usual good spirits, but I feel that the story should be told, especially for those without knowledge of Australia or an awareness of the problems and how these come to be solved.)

  • Serious fires began to rage in September 2019 and have escalated from that month well into 2020.

In fondo traduzione in Italiano (traduttore Google)

Our continental “perfect storm” arose from a combination of special conditions: high temperatures (30-49º); strong winds proving capable of over-turning 10 tonne trucks; dry ground following several years of drought in some areas, and dense forest in other areas, which had not burnt for years or been treated in the cool season to systematic reduction of the deep ground litter typically produced by eucalypts.

  • Firefighting became extremely hazardous. Fire moved fast and unpredictably, both on the ground and in the air, its heat too intense to make containment possible until milder wind conditions prevailed. Further hazards were faced. Large fires filling the sky with dark clouds of ash have the capacity to generate their own weather patterns, which include thunderstorms with dry lightning, as well as localised tornadoes which funnel upwards for hundreds of metres burning debris, birds, animals, etc, anything light enough to be lifted from the ground. In such conditions, forthcoming locations of new fires could not be predicted accurately, information necessary for deploying groups of firefighters on the ground and water bombers in the air. In time, early mornings presented themselves as either blood-red skies or total midnight blackness from the accumulating smoke. Major cities in Australia lived under a pall of smoke haze for days at a time, with people attempting to protect themselves with face masks. Temporary closures of airports and roads restricted travel and curtailed much normal business activity.
  • Our illustrious leader, PM Morrison, was approached early last year by all the State Fire Authorities, requesting discussions with him in order to plan for what was predicted to be a more than usually dangerous summer ahead. This was refused. At the height of the fire crisis, with extensive fires burning in 5 States, he disappeared without warning to take a secret family holiday in Hawaii. When this information was “leaked”, he was vilified by the Press and became the subject of large, angry graffiti paintings on city buildings. He returned and made several public apologies, one of which was a TV programme designed in the style used in UK for the Queen’s Christmas Message. He was recorded standing in his own home, holding his wife’s hand, in front of a heavily dressed Christmas tree. He acknowledged the problems facing his citizens and declared an enthusiastic confidence in their ability to help each other!!! Since then, he has visited some of the major fire zones, observed what is happening, and his public messages have focused more on the Federal Government options for assisting the States to recover and rebuild, rather than on his favourite theme concerning the pre-eminent imperative of avoiding national debt! His disinclination to provide federal finance to assist his citizens seems to have moderated.
  • Watching out-of-control fires, even at a safe distance, can be a highly stressful experience.
    • Imagine a crowd of about 5000 people standing silently on a beach, not looking out to sea, but facing inland with concentrated attention. They are awaiting the appearance of smoke clouds carrying burning embers from bushland and forests. These people are protected only by one fire truck with its crew, parked on the beach. The horn of the truck will sound to signal the moment when the crowd should retreat into the sea and submerge in order not to be injured by flying debris and red-hot embers.
    • Imagine living in a small bushland community where strong relationships exist between its members. They know fire is approaching and have prepared for this using all the means available to them. They now wait for a final radio message, telling them which roads are still open and safe to use and that the moment has come to leave, abandoning their homes. As they wait, their community becomes completely encircled by fire. It is too late to leave. Fire has moved so fast and in directions not anticipated, so that they are trapped. When the fire arrives it comes with a deafening roar, like the sound of a low flying jet. Their best option for survival is to gather together in the middle of their cricket oval or retreat inside the most strongly constructed building, such as a small church or the local pub. Attempts to out-run or out-drive a firefront too frequently end in death.
  • In the first week of 2020, PM Morrison obtained permission from the Governor-General to engage the Armed Services in rescue operations.
    • Communities in the countryside surrounded by fire were by now without electricity and the means to communicate with the outside world, even by mobile phone. Their only water supply, often held in small, domestic water tanks, had been used; foodstocks for themselves and their animals were almost exhausted. To relieve their isolation, military planes drop satellite phones which allow them to be in touch again with the firefighting force and make plans for rescue.
    • The Navy dispatches some of their larger vessels along the coastline, carrying essential supplies to seaside towns. Road transport has been unable to reach them. Much needed now are bottled water, tinned foods, medicines, treatment for burns, as well as earthmoving machines, generators, heavy-duty trucks and fuel for transport. After unloading, the Navy evacuates by sea to safer locations an estimated 200,000 resident families and international holiday visitors, who have been trapped on the beaches where they had taken refuge. Military Reservists, not already involved in firefighting, have been called up for action. They begin to assist with the administration of these services. They are also involved in transportation and initial care of injured native animals.
  • It was a relief to know that the Federal Government had at last come to the aid of the States and was able to offer an impressive array of resources. But warnings were given that even these measures would be insufficient to bring fires under control. It was possible the fires could continue for months. The best that could be hoped for was substantial rainfall. A day later, two summer cyclones appeared on the daily weather chart, one originating off the coast of Western Australia. Hopes were raised that their trajectory across the continent would bring rain that assisted the firefighters. Some areas of the Eastern States did benefit eventually from storms related to the cyclones. They also suffered serious floods.
  • The scale of the crisis prompted the immediate formation of a new National Bushfire Recovery Agency, with a budget of 2 billion federal dollars over 2 years. Thoughts about global warming suddenly seemed to be more realistic, together with the realisation that future summers could pose problems for Australia on a similar scale. Research had already shown that fire seasons had lengthened and that fires were occurring more frequently and with greater intensity. Later announcements from the Federal Government made undertakings to provide 55 million dollars for the restoration of animal populations and their habitats and 75 million dollars to augment Mental Health Services.
  • In the current crisis, Voluntary Agencies have played important roles. The Red Cross has provided food, clothing and cash for families made homeless. The RSPCA sent teams of vets to deal with injured farm stock and native animals. UNESCO has offered both adults and children supportive counselling as they attempt to cope emotionally with their confusion and loss. A Fire Fighting Fund has received massive donations from both rich and poor Australians. Spontaneous gestures of international support have arrived from Canada, New Zealand, Fiji, Papua New Guinea, and California, through their willingness to send teams of firefighters to Australia.
  • The ABC has performed magnificently, as it usually does. Broadcasting around the clock, TV and radio messages have been relayed from Fire Controllers based in all the States. “Fire Alert”, “Watch and Wait”, “Prepare to Leave” and “Leave Now” communications have provided essential guidance to the public, saving many lives. Media presenters have shown footage of the fires, maps of fire zones, and introduced experts on fire and weather to explain how the crisis has grown. Reporters have interviewed in real time both firefighters and victims of fire. Fire Control planners have explained the dilemmas they face when making decisions to deploy crews on the ground and in the air. This has all proved both reassuring and educational.
  • For a while, Australia will be a nation in grief. This can be expressed in so many different ways: an initial state of shock immobilising the capacity to function fully; a despairing preoccupation with what has been lost; anger at those with responsibilities who did not perform well; fear about an uncertain future and the prospect of rebuilding a life on slender, if any, remaining personal resources. Some victims chose not to have, or could not afford, insurance. Outwardly, most of the fire victims willing to talk, have conveyed much resilience and bravery, even whilst choking back their tears, and many are already starting to rebuild their lives. The provision of personal support and counselling is one of the briefs held by the new National Bushfire Recovery Agency.
  • A Royal Commission is to be held on the current fire season. Preparations made by the States before the season commenced and the subsequent management of fires during the crisis, will be examined. The States are legally responsible for fighting fires, but they are also legally entitled to seek help from the Federal Government. The view generally held at the moment is that the Federal response was “too little, too late”. The States did not have the resources to reach so many fires sufficiently quickly to prevent them spreading in such wild weather. This shortfall of firefighting capacity, when set alongside weather forecasts for the summer, should have become apparent at the early planning meeting requested by the Fire Authorities and refused by the PM. The damage that has occurred could also have been mitigated by earlier use of the Armed Forces than was allowed by the PM. Finally, very late attempts by Australia to obtain more water bombing planes internationally proved abortive. Planes in Canada were immovable, iced into the ground during their winter and planes in Asia grounded due to local volcanic eruptions.
  • Summary:

At the time of writing, Western Australia remains one of the least damaged States, despite big fires fought in the north around Broome, to the south around Esperance, Albany and Rockingham, and in the central areas of the goldfields and Nullabor Plain.

Official figures on the crisis for the entire continent remain uncertain. At least 33 people have died and more are still missing. At least 15½ thousand homes have been lost. The number of hectares burnt, yet to be calculated, will provide a sobering statistic for the future. Fires are still burning.

Traduttore Google con pochi ritocchi

Un commento sugli incendi australiani 2019-2020

Mrs Clare Jones

(Questo account è stato scritto dalle note che ho fatto mentre seguivo la copertura ABC della nostra stagione degli incendi per 5 mesi. Questa esperienza ha attenuato il mio solito buon umore, ma sento che la storia dovrebbe essere raccontata, specialmente per coloro che non conoscono l’Australia o  non hanno consapevolezza dei problemi e come questi vengano risolti.)

• Gli incendi gravi hanno iniziato a imperversare a settembre 2019 e sono aumentati da quel mese fino al 2020. La nostra “tempesta perfetta” continentale è nata da una combinazione di condizioni speciali: alte temperature (30-49º); forti venti in grado di ribaltare camion da 10 tonnellate; terreni asciutti a seguito di diversi anni di siccità in alcune aree e fitte foreste in altre aree, dove il sottobosco non era stato bruciato per anni o  dove si erano accumulati per anni i rifiuti  prodotti dagli eucalipti (foglie secche e corteccia squamata).

• L’estinzione degli incendi è diventata molto pericolosa. Il fuoco si muoveva in modo rapido e imprevedibile, sia a terra che in aria, il suo calore troppo intenso per rendere possibile il contenimento fino a quando non prevalevano condizioni di assenza di vento o di vento leggero. Sono poi sorti altri pericoli. Grandi incendi che riempiono il cielo di nuvole scure di cenere hanno la capacità di generare le  loro dinamiche meteo interne, tra cui temporali con fulmini secchi, nonché tornado localizzati verso l’alto per centinaia di metri di altezza bruciando detriti, uccelli, animali, ecc. Qualsiasi oggetto abbastanza leggero per essere sollevato da terra. In queste condizioni, non è stato possibile prevedere con precisione le localizzazioni di nuovi incendi, idatinecessari per dislocare gruppi di vigili del fuoco a terra e bombardieri in aria. Col tempo, le p mattine si presentavano con  il cielo rosso sangue o oscurità totale per il fumo che si accumulava. Le principali città dell’Australia vivevano per giorni sotto una cappa di fumo, con la gente che cercava di proteggersi il viso convarie maschere. La chiusura di aeroporti e strade ha limitato i viaggi e ridotto la normale attività commerciale.

• Il nostro illustre leader, PM Morrison, è stato avvicinato all’inizio dell’anno scorso da tutte le autorità dei vigili del fuoco dello Stato, chiedendo di discutere con lui i problemi al fine di pianificare quella che ci si aspettava fosse un’estate più pericolosa del solito. La richiesta venne respinta. Al culmine della crisi con incendi estesi in 5 stati,il Primo Ministro  è scomparso senza preavviso per fare una vacanza di famiglia alle Hawaii. Quando la stampa  lo seppe fu attaccato dai media e divenne oggetto di grandi e ferocii graffiti sugli edifici della città. Tornò e fece scuse pubbliche, una delle quali era un programma televisivo progettato nello stile usato nel Regno Unito per il messaggio di Natale della regina. In piedi a casa sua, tenendo la mano di sua moglie, di fronte a un albero di Natale pesantemente decorato. Ha riconosciuto i problemi che devono affrontare i suoi cittadini e ha dichiarato una fiducia entusiasta della loro capacità di aiutarsi a vicenda !!! Da allora, ha visitato alcune delle principali zone dell’incendio, osservato ciò che stava accadendo e i suoi messaggi pubblici si sono concentrati più che altro sulle opzioni del governo federale per aiutare gli Stati a recuperare e ricostruire, piuttosto che sul suo tema di solito preferito sul preminente imperativo di ridurre il debito nazionale! La sua inclinazione a fornire finanziamenti federali per assistere i suoi cittadini sembra essersi moderata.

• Guardare incendi fuori controllo, anche a distanza di sicurezza, può essere un’esperienza estremamente stressante.

o Immagina una folla di circa 5000 persone in piedi silenziosa su una spiaggia,che  non guarda il mare, ma l’entroterra con molta tesa attenzione c. Stanno aspettando la comparsa di nuvole di fumo che trasportano braci ardenti da boschi e foreste. Queste persone sono protette da un solo camion dei pompieri con il suo equipaggio, parcheggiato sulla spiaggia. Il clacson del camion suonerà per segnalare il momento in cui la folla dovrebbe ritirarsi in mare e immergersi per non farsi ferire da detriti volanti e braci ardenti.

Vivono in una piccola comunità dove esistono forti relazioni tra i cittadini. Sanno che il fuoco si sta avvicinando e si sono preparati per questo usando tutti i mezzi a loro disposizione. Ora aspettano un messaggio radio finale, che dica loro quali strade sono ancora aperte e sicure e che è giunto il momento di partire, abbandonando le loro case. Mentre aspettano, la loro comunità viene completamente circondata dal fuoco. È troppo tardi per andarsene. Il fuoco si è mosso così velocemente e in direzioni non previste, e sono rimasti intrappolati. Quando il fuoco arriva, arriva con un ruggito assordante, come il suono di un aereo jet a bassa quota. La loro migliore opzione per sopravvivere è riunirsi nel mezzo del loro campo di cricket o ritirarsi all’interno dell’edificio più robusto, come una piccola chiesa o il pub locale. I tentativi di scappare o sspegnere un focolaio troppo frequentemente finiscono con la morte.

• Nella prima settimana del 2020, il PM Morrison ha ottenuto l’autorizzazione dal Governatore generale per impegnare l’esercito in operazioni di salvataggio.

o Le comunità nelle campagne circondate dal fuoco erano ormai prive di elettricità e dei mezzi per comunicare con il mondo esterno, anche tramite i telefoni cellulari. La loro unica riserva d’acqua, spesso contenuta in piccoli serbatoi d’acqua domestici, è finita; i generi alimentari per se stessi e i loro animali sono esauriti. Per alleviare il loro isolamento, gli aerei militari lasciano cadere i telefoni satellitari che consentono loro di essere di nuovo in contatto con la forza antincendio e poter fare piani per salvarsi.

o La Marina spedisce alcune delle sue navi più grandi lungo la costa, con rifornimenti essenziali alle città costiere. Il trasporto su strada non è stato in grado di raggiungerle. Molto necessari ora sono acqua in bottiglia, cibi in scatola, medicine, trattamento per le ustioni, così come macchine per movimento terra, generatori, camion pesanti e carburante per il trasporto. Dopo lo sbarco, la Marina evacua via mare verso luoghi più sicuri circa 200.000 famiglie di residenti e visitatori internazionali in vacanza, che sono stati intrappolati sulle spiagge dove si erano rifugiati. I riservisti militari, non già coinvolti nella lotta antincendio, sono stati chiamati all’azione. Cominciano ad aiutare con l’amministrazione di questi servizi. Sono anche coinvolti nel trasporto e nella cura iniziale degli animali nativi feriti.

• È stato un sollievo sapere che il governo federale era finalmente venuto in aiuto degli Stati ed era in grado di offrire una vasta gamma di risorse. Ma furono avvertiti che anche queste misure sarebbero state insufficienti per tenere sotto controllo gli incendi. C’era la possibilità che gli incendi potessero continuare per mesi. La cosa migliore che si potesse sperare era una forte pioggia. Il giorno dopo, due cicloni estivi apparvero sulla carta meteorologica giornaliera, uno originario al largo delle coste dell’Australia occidentale. Si sperava che la loro traiettoria in tutto il continente avrebbe portato pioggia che avrebbe aiutato i vigili del fuoco. Alcune aree degli Stati orientali alla fine hanno beneficiato delle tempeste legate ai cicloni. Hanno anche subito gravi inondazioni.

• L’entità della crisi ha portato alla formazione immediata di una nuova agenzia nazionale per affrontare degli incendi dei boschi, con un budget di 2 miliardi di dollari federali in 2 anni. La preoccupazione per ilcambiamento climatico improvvisamente diventata più realistica, insieme alla consapevolezza che le estati future potrebbero creare problemi su una scala simile in Australia. La ricerca aveva già dimostrato che le stagioni degli incendi si erano allungate e che gli incendi si stavano verificando più frequentemente e con maggiore intensità. In seguito annunci del governo federale si impegnarono a fornire 55 milioni di dollari per il ripristino delle popolazioni animali e dei loro habitat e 75 milioni di dollari per aumentare i servizi di salute mentale.

• Nell’attuale crisi, le agenzie di volontariato hanno svolto ruoli importanti. La Croce Rossa ha fornito cibo, vestiti e denaro per le famiglie senza dimora. L’RSPCA ha inviato squadre di veterinari per trattare animali da allevamento feriti e animali nativi. L’UNESCO ha offerto consulenza di supporto sia agli adulti che ai bambini nel tentativo di far fronte emotivamente alla loro confusione per le perdite. Un fondo antincendio ha ricevuto ingenti donazioni da australiani ricchi e poveri. Sono arrivati ​​gesti spontanei di supporto internazionale da Canada, Nuova Zelanda, Figi, Papua Nuova Guinea e California, acon l’offerta di inviare squadre di volontaridi vigili del fuoco in Australia.

• L’ABC (Australian Broacsating Corporation) si è comportata magnificamente, come al solito. Le trasmissioni 24 ore su 24, i messaggi TV e radio sono stati trasmessi dai vigili del fuoco in tutti gli Stati Uniti. Le comunicazioni “Fire Alert”, “Watch and Wait”, “Prepare to Leave” e “Leave Now” hanno fornito una guida essenziale al pubblico, salvando molte vite. I presentatori dei media hanno mostrato le riprese degli incendi, le mappe delle zone di incendio e hanno presentato esperti su incendi e condizioni meteorologiche per spiegare come è cresciuta la crisi. I giornalisti hanno intervistato in tempo reale sia i pompieri che le vittime del fuoco. I pianificatori dei vigili del fuoco hanno spiegato i dilemmi che devono affrontare quando prendono le decisioni di schierare gli equipaggi a terra e in aria. Tutto ciò si è rivelato rassicurante ed educativo.

• Per un po ‘, l’Australia sarà una nazione in lutto. Ciò può essere espresso in molti modi diversi: uno stato iniziale di shock che blocca la capacità di funzionare pienamente; una preoccupazione disperata per ciò che è stato perso; rabbia per coloro che hanno responsabilità che non si sono comportati bene; paura di un futuro incerto e la prospettiva di ricostruire una vita su risorse personali rimaste sottili. Alcune vittime hanno scelto di non avere o non potevano permettersi un’assicurazione. Esternamente, la maggior parte delle vittime del fuoco disposte a parlare, hanno trasmesso molta resilienza e coraggio, anche se hanno soffocato le loro lacrime, e molti stanno già iniziando a ricostruire le loro vite. La fornitura di supporto personale e consulenza è uno dei compiti della nuova agenzia nazionale per la lotta agli incendi boschivi.

• Nell’attuale stagione degli incendi si terrà una commissione reale. Saranno esaminati I preparativi fatti dagli Stati prima dell’inizio della stagione e la gestione degli incendi durante la crisi. Gli Stati sono legalmente responsabili della lotta agli incendi, ma hanno anche il diritto di chiedere aiuto al governo federale. L’opinione generalmente sostenuta al momento è che la risposta federale è stata “troppo poco, troppo tardi”. Gli Stati non avevano le risorse per raggiungere così tanti incendi in modo sufficientemente rapido da impedire che si diffondessero in un clima così selvaggio. Questa carenza di capacità antincendio, se affiancata alle previsioni meteorologiche per l’estate, avrebbe dovuto essere evidente nella riunione di pianificazione anticipata richiesta dalle Autorità antincendio e rifiutata dal Primo Ministro. Il danno che si è verificato potrebbe anche essere stato mitigato dall’uso anticipato delle Forze armate più di quanto consentito dal PM. Infine, i tentativi  senza successo molto tardivi dell’Australia di ottenere più aerei bombardieri a livello internazionale. Gli aerei in Canada sono stati immobili, ghiacciati nel terreno durante il loro inverno e gli aerei in Asia sono stati messi a terra a causa delle eruzioni vulcaniche locali.

•          Sommario:

Al momento in cui scrivo, l’Australia occidentale rimane uno degli Stati meno danneggiati, nonostante i grandi incendi combattuti nel nord intorno a Broome, a sud attorno a Esperance, Albany e Rockingham e nelle aree centrali dei campi d’oro e della pianura di Nullabor.

I dati ufficiali sulla crisi per l’intero continente rimangono incerti. Almeno 33 persone sono morte e altre ancora disperse. Almeno 15½ mila case sono state perse. Il numero di ettari bruciati, ancora da calcolare, fornirà una statistica che fa riflettere per il futuro. Gli incendi stanno ancora bruciando.

Ci sono stati 33 morti vigili del fuoco e volontari e i tre piloti dell’aereo americano che operava fra Canberra e la costa.

Informazioni su matteolilorenzo

Architetto, Professore in Pensione (Politecnico di Torino, Tecnologia dell'Architettura), esperto in climatologia urbana ed edilizia, energia/ambiente/economia. Vivo in Australia dal 1993
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